Photo-identification des baleines à bosse

La photo-identification

La baleine à bosse (Megaptera novaeangliae) est une espèce migratrice présente à La Réunion pendant l’hiver austral : l’objectif est de comptabiliser et d’identifier les baleines présentes à la Réunion, de déterminer leur temps de résidence, d’évaluer leur fidélité à la Réunion d’une année sur l’autre et de contribuer à une meilleure compréhension des mouvements migratoires dans le sud-ouest de l’océan Indien, d’étudier la structure des groupes (nombres d’individus, présence de mâles, de femelles, de baleineaux…) et leur comportement (groupes actifs, périodes de repos, accouplement, allaitement …). L’étude de la structure des chants permet l’établissement de comparaisons régionales.

Méthode : la photo-identification de la nageoire caudale et/ou de l’aileron dorsal permet de reconnaître les individus. Chaque individu est recensé dans un catalogue de photo-identification, permettant les comparaisons inter-annuelles. La mise en place de partenariats régionaux permet de comparer le catalogue de La Réunion à celui d’autres pays de la région (Maurice, Madagascar). Les suivis focaux et l’enregistrement des chants apportent des informations comportementales.

L’analyse des variations de fréquentation interannuelles depuis 2004 montre une fréquentation relativement basse durant la période 2004-2006 et une augmentation de la fréquence d’observation en 2007 et 2008. Suite à cette augmentation, le taux d’observation de baleines à bosse reste globalement élevé sur la période 2008-2014, bien que des variations annuelles soient observées. A partir de 2015, la fréquentation chute drastiquement jusqu’en 2016, avec 0,062 observation par heure de prospection, soit une observation toutes les 16,2 heures en moyenne sur l’ensemble de la saison (de juin à novembre). A l’inverse, 2017 restera une année exceptionnelle avec une fréquence d’observation atteignant quasiment 0.9 groupes de baleines observées par heure passée en mer :

Fréquence moyenne d’observation de groupes de baleines pour la période 2004-2017 et nombre de sorties réalisées chaque année pendant la période de présence des baleines

Le catalogue de photo-identification de La Réunion compte, pour la période 2001-2017, 1142 individus différents identifiés. Sur ces 1142 baleines, seuls 33 individus ont été observés sur au moins deux années, ce qui montre un taux de fidélité très faible au site de la Réunion.

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